Neural circuits of anxiety
Circuits neuronaux de l'anxiété

Neurocentre Magendie

La peur est une réponse adaptative et transitoire exprimée lorsqu’un sujet est exposé à un danger. Cependant, la peur peut devenir élevée et continue en absence de danger, devenant alors un trouble psychiatrique dénommé anxiété. Cette pathologie constitue la condition psychiatrique possédant la plus forte prévalence, et représente un coût sociétal et économique majeur. Une hypothèse prédominante des neurosciences propose que l’anxiété, qui est une peur pathologique, soit causée par un dysfonctionnement des circuits neuronaux qui contrôlent la peur physiologique. Bien que de nombreuses études d’imagerie cérébrale de patients supportent cette hypothèse, elle demeure incertaine, et les mécanismes cérébraux des troubles anxieux sont toujours méconnus. Notre programme de recherche a pour but de mettre en évidence des altérations des circuits de neurones qui contrôlent la peur physiologique dans des modèles murins d’anxiété, à travers une analyse de la connectivité, des propriétés synaptiques et du profil d’expression génétique. Notre recherche est ciblée sur les réseaux du cortex insulaire (insula), structure cérébrale qui a été impliquée dans les troubles anxieux par de nombreuses études d’imagerie fonctionnelle. Nous envisageons également des stratégies afin de restaurer ces altérations, dans l’optique d’appliquer nos avancées dans la pratique clinique.


English version

Anxiety disorders include nine classes of psychiatric diseases and represent the most prevalent psychiatric conditions with an estimated prevalence of 18% among adults, and more than 28% over a lifetime. Despite the high personal and societal costs of anxiety disorders, relatively few therapeutic targets have been identified and current threatments are limited and have side effects. The main reason for these limitation is that we still do not understand the neural substrate underlying these pathologies. A leading hypothesis posits that anxiety disorders are caused by dysfunctions of neural circuits encoding emotional valence. Brain regions encoding emotional valence have been identified in humans and animal models, but the functional role of the circuits including these regions are just starting to be identified.
The insular cortex, or insula, is a brain region responding to emotional stimulation in healthy individuals, and has been shown to be overactivated in patients with different types of anxiety disorders such as generalized anxiety disorder, social anxiety disorder or specific phobia. However, very few is known regarding the anatomo-functional organization of this brain region, and the circuits involving the insula.
Our research program aims at defining the circuit, cellular and synaptic organization of the insular cortex in healthy conditions using mice models, and to determine whether alterations of this organization is causally linked to pathological level of anxiety. The long term goal of our research is to restore the neural dysfunctions underlying anxiety disorders in pre-clinical models to translate our findings to develop novel strategies to treat anxiety disorders.



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Debora Jacky


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